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第二章 像经济学家一样思考

更新时间:2016/07/26

 第二章 像经济学家一样思考

在本章中你将——

知道经济学家如何运用科学方法

考虑假设和模型如何阐明这个世界

学习 两个简单的模型——循环流向图和生产可能性边界

区分微观经济学和宏观经济学

了解实证表述与规范表述之间的差别

考察经济学家在制定政策中的作用

考虑经济学家为什么有时会彼此不一致

每个研究领域都有自己的语言和自己的思考方式。数学家谈论公理、积分和向量空间。心理学家谈论自我、本我和认知的不一致性。律师谈论案发现场、侵权行为和约定的禁止翻供。

经济学家也没有什么不同。供给、需求、弹性、比较优势、消费者剩余、无谓损失——这些术语都是经济学家语言的一部分。在以后各章中,你将遇到许多新术语,以及经济学家以特定方式使用的一些熟悉的词。乍一看,这种新语言似乎有一种没有必要的神秘。但是,正如你将知道的,它的价值在于能够为你提供一种关于你所生活的世界的新的、有用的思考方式。

本书一个最重要的目的就是帮助你学会经济学家的思考方式。当然,正如你不能在一夜 之间成为一个数学家、心理学家或律师一样,学会像经济学家一样思考也需要一些时间;但本书通过把理论、案例研究和新闻中的经济学事例结合起来,将给你提供充分发展和实践这种技能的机会。

在深入了解经济学的本质和细节之前,概述一下经济学家如何研究这个世界是有帮助的。因此,本章讨论这个领域的方法论。经济学家处理所遇到的问题有什么独特之处?像经济学家一样思考是什么意思?

作为科学家的经济学家

经济学家努力以科学的态度来探讨他们的主题。他们研究经济的方法与物理学家研究物质和生物学研究生命的方法一样:他们提出理论、收集资料,并分析这些资料以努力证明或否定他们的理论。

对初学者来说,声称经济学是一门科学似乎有点不可思议。经济学家毕竟不用试管或望远镜进行研究工作。但是,科学的本质是科学方法——冷静地建立并检验有关世界如何运行的各种理论。这种研究方法适用于研究一国经济,就像适用于研究地心吸力或生物进化一样。正如阿尔伯特.爱因斯坦(Albert Einstein)曾经指出的:“全部科学不过是日常思考的精练而已。”虽然爱因斯坦的评论对经济学这样的社会科学和物理学这样的自然科学同样正确,但许多人并不习惯用科学家的眼光去观察社会。因此,现在我们来讨论经济学运用科学的逻辑来考察经济如何运行的一些方法。

科学方法:观察、理论和进一步观察

据说17世纪著名科学家和数学家伊萨克.牛顿(Isaac Newton)有一天看到一个苹果从树上掉下来之后好奇心油然而生。这种观察刺激牛顿建立了重力理论。这个理论不仅适用于苹果掉在地上,而且也适用于宇宙中的任意两个物体。以后对牛顿理论的检验表明,该理论在许多情况下会发生作用(尽管正如爱因斯坦以后强调的,并不是在一切情况下都发生作用)。由于牛顿的理论成功地解释了他观察到的现象,所以现在全世界大学物理课中仍讲授这一理论。

理论与观察之间的这种相互作用也发生在经济学领域中。一个经济学家生活在价格迅速上升的国家中,会受到这种观察的刺激而提出一种通货膨胀理论。这种理论断言,当政府发行了过多货币时,高通货膨胀就发生了(正如你还记得的,这是第一章中的经济学十大原理之一)。为了检验这种理论,这个经济学家可以收集并分析许多不同国家价格和货币的资料。如果货币量增长完全与价格上升的速度无关,那么,经济学家就会开始怀疑自己的通货膨胀理论的正确性。如果在国际资料中货币增长与通货膨胀密切相关系(事实的确如此),那么,经济学家就会更加相信自己的理论。

虽然经济学家像其他科学家一样运用理论和观察,但他们面临使他们的工作更具挑战性的障碍:在经济学中试验通常是困难的。研究重力理论的物理学家可以在他们的实验室里扔下许多物体以得到检验他们理论的数据。与此相比,并不允许研究通货膨胀的经济学家仅仅为了得到有用的数据而控制一国的货币供给。经济学家和天文学家与进化论生物学家一样,通常不得不使用世界上碰巧向他们提供的任何资料。

为了寻找实验室试验的替代品,经济学家十分关注历史所提供的自然实验。例如,当中东战争中断了原油运输时,全世界石油价格飞涨。对石油和石油产品的消费者来说,这个事件压低了他们的生活水平。对经济决策者来说,它提出了选择最优反应的难题。但对经济科学家来说,它提供了研究关于自然资源对世界经济影响的机会,而且,在战争引起的石油价格上升结束后,这种机会还会持续很长时间。因此,在本书中我们要考虑许多历史事件。这些事件具有研究价值,既是因为它们使我们能了解过去的经济,更重要的又是因为它们使我们可以说明并评价现在的经济理论。

假设的作用

如果你问一个物理学家,一块大理石从10层楼的顶端掉下来需要多长时间,她会通过假设这块大理石在真空中落下来回答这个问题。当然,这个假设是不现实的。事实上,楼房周围是空气,空气对下落的大理石产生摩擦并使下落变慢。但物理学家将正确地指出,这种对大理石的摩擦如此之小,以至其影响可以忽略不计。假设大理石在真空中下落使问题大大简单化,而又对答案没有实质性影响。

经济学家由于同样的原因而作出假设:假设可以使解释这个世界更为容易。例如,为研究国际贸易的影响,我们可以假设,世界只由两个国家组成,而且每个国家只生产两种产品。当然,现实世界由许多国家组成,每个国家部生产成千上万的不同类型的产品。但通过假设两个国家和两种产品,我们可以集中进行思考。一旦我们理解了只有两个国家和两种产品这种假想世界中的国际贸易,我们就可以更好地理解我们生活在更复杂的世界中的国际贸易。

科学思考的艺术——无论在物理学中、生物学中,还是经济学中——就是决定作出什么假设。例如,假设我们从楼顶扔下来的是气球而不是大理石。我们的物理学家就会意识到,没有摩擦的假设在这种情况下并不正确:摩擦对气球的影响力要比对大理石大得多。重力在真空中发生作用的假设对研究大理石的下落是适用的,但对研究气球的下落并不适用。

同样,经济学家用不同的假设来回答不同的问题。假设我们想研究当政府改变流通中的货币量时经济中会出现什么情况。这种研究的一个重要内容是价格会作出什么反应。经济中的许多价格并不经常变动;例如,报摊上的杂志价格几年才变动一次。了解了这一事实后,当我们研究政策变动在不同时间长短中的影响时就作出了不同的假设。为了研究这种政策的短期效应,我们可以假设所有价格完全是固定的,但是,为了研究这种政策的长期效应,我们可以假设所有价格完全是有伸缩性的。正如物理学家在研究大理石下落和气球下落时用了不同的假设一样,经济学家在研究货币量变动的短期与长期效应时也用了不同的假设。

经济模型

高中生物教师用塑料人体 模型来讲授基础解剖学。这些模型有所有主要的器官——心脏、肺、肾等等。这种模型使教师可以用一种简单的方式向学生说明,人体 的这些重要器官如何结合在一起。当然,这些塑料模型并不是真实的人体 ,而且没有一个人错误地把模型当成真人。这些模型是程式化的,并略去了许多细节。尽管它缺少了真实性——实际上正是由于缺乏真实性——但研究这些模型对了解人体 如何活动是有帮助的。

经济学家也用模型来了解世界,但不是塑料模型,而通常包括了图形和方程式。与生物学教师的塑料模型一样,经济模型也忽略了许多细节,以便使我们能说明什么是真正重要的。正如生物学教师的模型并不包括人体 所有的肌肉和微血管一样,经济学家的模型也不包括经济的每一个特征。

当我们在本书中用模型来考虑各种经济问题时,你将看到,所有模型都建立在一些假设之上。正如物理学家通过假设不存在摩擦来分析大理石下落一样,经济学家也假设撇开与所研究的问题无关的许多经济细节。所有模型——物理学的,生物学的,或经济学的——都是为了增进我们对现实的理解而简化了现实。

我们的第一个模型:循环流向图(参见曼昆经济学原理 第五版p19)

经济由从事许多活动——购买、出售、工作、雇佣、制造等等——的千百万人所组成。为了理解经济如何运行,我们必须找到某种方法来简化我们对所有这些活动的思考。换句话说,我们需要一个模型用普通的术语来解释经济是如何组织起来的。

图2-1这个图是经济组织的纲领性表述。由家庭和企业作出决策,家庭和企业在物品与劳务市场(在这个市场上,家庭是买者而企业是卖者)以及生产要素市场(在这个市场上,企业是买者而家庭是卖者)的相互交 易。外面一圈的箭头表示货币的流向,而里面一圈的箭头表示相应的物品与劳务的流向。

图2-l提出了一个直观的经济模型,这个模型称为循环流向图。在这个模型中,经济由两类决策者——家庭和企业——所组成。企业用劳动、土地和资本(建筑物和机器)这些投入来生产物品和劳务,这些投入被称为生产要素。家庭拥有生产要素并消费企业生产的所有物品与劳务。

家庭和企业在两类市场上相互交 易。在物品和劳务市场上,家庭是买者,而企业是卖者。特别是家庭购买企业生产的物品与劳务产量;在生产要素市场上,家庭是卖者,而企业是买者。在这些市场上,家庭向企业提供用于生产物品与劳务的投入。循环流向图提供了一个把家庭与企业之间发生的所有经济交 易组织在一起的简单方法。

循环流向图里面一圈代表家庭与企业之间物品与劳务的流向。家庭在生产要素市场上把劳动、土地和资本出售给企业使用。然后企业用这些要素生产物品与劳务,这些物品与劳务又在物品与劳务市场上出售给家庭。因此,生产要素从家庭流向企业,而物品与劳务由企业流向家庭。

循环流向图外面一圈代表相应的货币流向。家庭支出货币去购买企业的物品与劳务。企业用这种销售的部分收益对生产要素进行支付,例如,企业工人的工资。所剩下的是企业所有者的利润,企业所有者本人也是家庭成员。因此,对物品与劳务的支出从家庭流向企业,而收入以工资、租金和利润的形式从企业流向家庭。

这个循环流向图是一个简单的经济模型。重要的是它为了某些目的而略去了各种细节。例如,一个更为复杂、更为现实的循环流向模型应该包括政府和国际贸易的作用。但这些细节对于经济如何组织的基本了解并不是至关重要的。由于其简单性,在考虑经济中各部分如何组合在一起时,记住这个循环流向图是有用的。

我们的第二个模型:生产可能性边界(略)

生产可能性边界表明,经济所能生产的产量——在这个例子中是汽车和电脑——的组合。经济可以生产该边界线上或该边界线之内的任何组合。在经济的资源既定时,边界线以外的各点是不能实现的。与循环流向图不同,大多数经济模型都是用数学工具来建立的。这里我们考虑一个最简单的这类模型,这个模型称为生产可能性边界,然后说明这个模型如何阐明了一些基本经济思想。

虽然现实世界生产成千上万种物品与劳务,但我们设想一个只生产两种物品——汽车与电脑——的经济。汽车行业和电脑行业共同使用经济的全部生产要素。生产可能性边界是一个图形,它表明在企业可以用来把要素变为产出的生产要素和生产技术为既定时,经济所能生产的各种产量——在这种情况下是汽车和电脑——的各种组合。

图2-2是生产可能性边界的一个例子。在这个经济中,如果全部资源都用于汽车行业,该经济可以生产1000辆汽车而不生产电脑。如果全部资源都用于电脑行业,该经济可以生产3000台电脑而不生产汽车。生产可能性边界的两个端点代表这两种极端的可能性。如果经济把资源分配在两个行业中,如图中A点所示,可以生产700辆汽车和2000台电脑。与此相比,D点是一个不能实现的结果,因为经济没有支撑这种产量水平的资源。换句话说,经济可以在生产可能性边界上或它之内的任何一点上进行生产,但不能在该边界以外任何一点上进行生产。

如果经济可以利用它所得到的全部稀缺资源,就可以说这种结果是有效率的。生产可能性边界上(而不是它以内)的点代表有效率的生产水平。当经济在这种点上,例如在A点上,进行生产时,不减少另一种物品的生产就不能增加一种物品的生产。B点代表一种无效率的结果。由于某种原因,也许是普遍失业,该经济所生产的小于它用所得到的资源能生产的:它只生产了300辆汽车和1000台电脑。如果消除了无效率的来源经济可以从B点移动到A点,增加了汽车(增加到700辆)和电脑(增加到2000台)的生产。

第一章中所讨论的经济学十大原理之一是人们面临着交 替关系。生产可能性边界表明了社会所面临的一种交 替关系。一旦我们达到了该边界上有效率的各点,得到更多的一种物品的唯一方法就是减少另一种物品。例如,当经济从A点移动到C点时,社会生产了更多的电脑,但要以少生产汽车为代价。

经济学十大原理中的另一个原理,就是某种东西的成本是为了得到这种东西所放弃的东西。这被称为机会成本。生产可能性边界表明了用另一种物品的观点来衡量一种物品的机会成本。当社会把一些生产要素从汽车行业再配置到电脑行业,即经济从A点移动到C点时,它为了得到额外的200台电脑而放弃了l00辆汽车。换句话说,当经济在A点时,200台电脑的机会成本是l00辆汽车。

要注意的是,图2-2中的生产可能性边界是向外凸出的。这意味着,根据电脑衡量的汽车的机会成本取决于经济正在生产的每种物品的数量。当经济用它的大部分资源生产汽车时,生产可能性边界是非常陡峭的。因为甚至最适于生产电脑的工人和机器都被用于生产汽车,经济每放弃一辆汽车所引起的电脑数量的增加相当可观。与此相比,当经济把其大部分资源用于生产电脑时,生产可能性边界非常平坦。在这种情况下,最适于生产电脑的资源已经用于电脑行业中,经济每放弃一辆汽车所引起的电脑数量的增加是微小的。

生产可能性边界表明在某一特定时期内生产不同物品之间的交 替关系,但随着时间推移,这种交 替关系可以改变。例如,如果电脑行业的技术进步提高了每个工人每周生产的电脑数量,在汽车产量为既定时,经济可以生产更多脑。结果,如图2-3所示,生产可能性边界向外移动。由于这种经济增长,社会生产可以从A点移动到E点,享有更多电脑和更多汽车。

图2-3 生产可能性边界的移动

经济中电脑行业技术进步使生产可能性边界向外移动,增加了经济所能生产的汽车和电脑的数量。

生产可能性边界简化了复杂的经济,以便强调并澄清一些基本思想。我们已经用它来说明第一章简单地提到的一些思想:效率交 替关系、机会成本和经济增长。当你学习 经济学时,这些思想将以不同的形式不断出现。生产可能性边界为思考这些问题提供了一个简单的方法。

微观经济学与宏观经济学

许多学科是在不同的层次上进行研究的。例如,考虑生物学的情况。分子生物学家研究构成生命体的化学合成物。细胞生物学家研究细胞,细胞由许多化学合成物构成,同时它本身也是构成活的生物的材料。进化生物学家研究各种动物与植物,以及若干世纪以来物种如何逐步地变化。

经济学也在各种层次上进行研究。我们可以研究个别家庭与企业如何作出决策,或者我们也可以研究某种物品与劳务市场上家庭与企业之间的相互交 易。或者我们还可以研究整体经济的运行,整体经济只是所有市场上交 易的所有决策者活动的总和。

在传统上经济学领域被分为两个次领域。微观经济学研究家庭和企业如何作出决策,以及他们在某个市场上的相互交 易。宏观经济学研究整体经济现象。一个微观经济学家可以研究租金控制对纽约市住房的影响,外国竞争对美国汽车行业的影响,或者接受义务教育对工人收入的影响。一个宏观经济学家可以研究联邦政府借债的影响,经济中失业率随时间推移的变动,或者提高国民生活水平增长的不同政策。

微观经济学和宏观经济学是密切相关的。由于整体经济的变动产生于千百万个人的决策,所以,不考虑相关的微观经济决策要理解宏观经济的发展是不可能的。例如,宏观经济学家可以研究联邦个人所得税减少对整个物品与劳务生产的影响。为了分析这个问题,他必须考虑所得税减少如何影响家庭关于购买物品与劳务支出的决策。

尽管微观经济学与宏观经济学之间存在固有的联系,但这两个领域仍然是不同的。在经济学中,也和在生物学中一样,从最小的单位开始并向上发展看来是自然而然的。但这样做既无必要,也并不总是最好的进行方法。在某种意义上说,进化生物学建立在分子生物学之上,因为物种是由分子构成的。但进化生物学和分子生物学是不同的领域,各有自己的问题与方法。同样,由于微观经济学和宏观经济学探讨不同的问题,所以,它们有时采用相当不同的方法,并通常在不同的课程中讲授。

即问即答 在什么意义上说,经济学像一门科学?微观经济学与宏观经济学的定义。

作为决策者的经济学家

人们经常要求经济学家解释一些经济事件的原因。例如,为什么年轻人的失业高于年龄大一些的人?有时也要求经济学家提出改善经济结果的政策建议。例如,政府应该为改善年轻人的经济福利做些什么?当经济学家努力去解释世界时,他们是科学家。当经济学家想要改善世界时,他们是决策者。

实证分析与规范分析

为了有助于弄清楚经济学家所起的这两种作用,我们从考察语言的使用开始。由于科学家和决策者有不同的目标,所以,他们以不同的方式使用语言。

例如,假设有两个人正在讨论最低工资法。这是你所听到的两种表述:

波利(Polly):最低工资法引起了失业。

诺尔玛(Norma):政府应该提高最低工资。

现在不管你是否同意这两种表述,应该注意的是,波利和诺尔玛想要做的事情是不同的。波利的说法像一个科学家:她作出了一种关于世界如何运行的表述。诺尔玛的说法像一个决策者:她作出了她想如何改变世界的表述。

一般来说,关于世界的表述有两种类型。一种类型,例如波利的表述,是实证的。实证表述是描述性的。它们作出关于世界是什么的表述。第二种类型的表述,例如诺尔玛的表述,是规范的。规范表述是命令性的。它们作出关于世界应该是什么的表述。

实证表述和规范表述之间的主要差别是我们如何判断它们的正确性。从原则上说,我们可以通过检验证据而确认或否定实证表述。经济学如何运行的观点。经济学家可以通过分析某一时期内最低工资变动和失业变动的数据来评价波利的表述。与此相比,评价规范表述涉及到价值观和事实。仅仅靠数据不能判断诺尔玛的表述。确定什么是好政策或什么是坏政策不仅仅是一个科学问题。它还涉及到我们对伦理、宗教和政治哲学的看法。

当然,实证表述与规范表述也会是相关的。我们关于世界如何运行的实证观点影响我们关于什么政策合意的规范观点。如果波利关于最低工资引起失业的说法正确的话,这就会使我们否定诺尔玛关于政府应该提高最低工资的结论。但我们的规范结论并不能仅仅根据实证分析。相反,这种结论既需要实证分析,又需要价值判断。

当你学习 经济学时,要记住实证表述与规范表述的区别。许多经济学仅仅是努力解释世界的运行;但经济学的目标往往是改善世界的运行。当你听到经济学家作出规范表述时,你就知道,他们已经跨过界线从科学家变成了决策者。

华盛顿的经济学家

哈里.杜鲁门(Harry Truman)总统曾经说过.他想找一个独臂经济学家。因为当他请他的经济学家提出建议时,他们总是回答:“一方面……另一方面……”

不只是杜鲁门认识到经济学家的建议往往是模棱两可的。这种趋向根源于第一章中的经济学十大原理之一:人们面临交 替关系。经济学家认识到在大多数政策决策中都涉及到交 替关系。一项能提高效率的政策以损害平等为代价。一项政策会有助于子孙后代,但伤害了现在的一代人。一个认为所有政策决策都轻而易举的经济学家是不值得信任的经济学家。

杜鲁门并不是惟一一位倚重经济学家建议的总统。自从1946年以来,美国总统一直得到了经济顾问委员会的指导,该委员会由三位委员和数十名经济学家的一个参谋机构组成、该委员会的办公室就在离白宫只有几步之遥的地方,它的职责不外乎向总统提出建议,并撰写每年的《总统经济报告》。

总统还从许多政府行政部门的经济学家那得到建议。财政部的经济学家帮助设计税收政策。劳工部的经济学家分析工人和求职者的数据, 以帮助形成劳动市场政策,司法部的经济学家帮助实施国家的反托拉斯法。

经济学家还出现在政府行政部门之外。为了得到政策建议的独立评价,国会依靠国会预算办公室的建议,该机构由经济学家组成。美联储,这个确定国家货币政策的半官方机构也雇佣了数以百计的经济学家来分析美国和全世界的经济发展。

经济学家对政策的影响超出了他们作为顾问和决策者的作用:他们的研究和著作间接地影响政策。经济学家约翰.梅纳德.凯恩斯(John Maynard Keynes)提出了这种看法:

经济学家和政治哲学家的思想,无论是对还是错,总比一般人的认识更有力。实际上,这个世界是由少数人统治的。那些相信自己在智力上不受影响的实干家往往是那些已经过世的经济学家的奴隶。那些当权狂人听信的流言其实只是几年前一些末流文人狂妄思想的结晶而已。

虽然这些话是在1935年写的,现在仍然是正确的。实际上,现在影响公共政策的“末流文人”往往是凯恩斯本人。

即问即答 举出一个实证表述的例子和一个规范表述的例子。列举出经常依靠经济学家建议的三个政府部门的名字。

为什么经济学家意见分歧

“如果把所有经济学家首尾相接地排成一队,他们也得不出一个结论。”肖伯纳(George Bernard Shaw)的嘲讽溢于言表。人们经常批评经济学家作为一个群体向决策者提出了相互矛盾的建议。罗纳德.里根(Ronald Reagan)总统曾经开玩笑地说,如果小追击(Trivial Pursuit)游戏是由经济学家设计的,那么,100个问题会有3000个答案。

为什么经济学家往往给决策者提出了看来相互矛盾的建议呢?这里有三个基本原因:

◎经济学家可能对世界如何运行的不同实证理论的正确性看法不一致。

◎经济学家可能有不同的价值观,因此,对政策应该努力实现的目标有不同的规范观点。

◎经济学家可能实际上是一致的,但一些不懂装懂的人或古怪的人的建议混淆了这种共识。

我们讨论这每一个原因。

科学判断的不同

几个世纪之前,天文学家为太陽系的中心是地球还是太陽而争论不休。最近,气象学家也在争论地球是否正在经历着“全球变暖”。科学是在探讨对我们周围世界的认识。随着研究的深入,科学家对真理的认知有分歧毫不奇怪。

经济学家通常也会由于同样的原因而有分歧。经济学是一门年轻的科学,仍然有许多问题需要探讨。经济学家有时意见不一致,是因为他们对不同理论的正确性或重要参数的大小有不同的预感。

例如,经济学家对于政府是应该根据家庭收入还是消费(支出)来征税的看法就不一致。支持把现行所得税改为消费税的人认为,这种变化会鼓励家庭更多地储蓄,因为用于储蓄的收入并不征税。高储蓄又会引起生产率和生活水平更快地增长。支持现行所得税的人认为,家庭储蓄并不会对税法的改变作出多大反应。这两派经济学家对税制具有不同的规范观点,是因为他们关于储蓄对税收激励反应程度的实证观点不同。

价值观的不同

假设彼得和保罗从镇上的水井中取得等量的水。为了支付维修水井的费用,镇里向其居民征税.彼得收入为5万美元,征税5000美元, 即他收入的10%。保罗收入为1万美元,征税2000美元,即他收入的 20%。

这种政策公平吗?如果不公平的话,谁支付得太多了,而谁支付得太少了?保罗的低收入是由于在医学上说他是残疾人,还是由于他决定从事演艺生涯,这两个理由哪个重要?彼得的高收入是由于他有大量遗产,还是由于他愿意长时间地从事枯燥的工作,这两个理由哪个重要?

这些是人们可能会引起争论的难题。如果镇里雇了两个专家来研究该镇为维水井应该向居民征收多少税的问题,如果这两个专家提出了不一致的建议,我们不会感到奇怪。

这个简单的例子说明,为什么经济学有时对公共政策的看法不同。正如我们在以前关于规范分析和实证分析的讨论中所知道的,不能只根据科学来判断政策。经济学家有时提出了不一致的建议是因为他们有不同的价值观。使经济学成为完善的科学并不能告诉我们,是彼得支付得太多了,还是保罗支付得太多了。

不懂装懂的人和古怪的人

新潮节食计划(fad diets) 的流行是因为它承诺以最小的努力可以得到惊人的成果。许多人想减肥,但又不想付出少吃多从事有规律运动的代价。那些自称是出售神奇产品专家的人以花言巧语轻而易举地说服了这些人。他们想要相信,这种新而易于实行的节食法真能发挥作用。

新潮经济学(fad economics)也很流行,其原因几乎是同样的。任何人都可以自称“经济学家”,并声称发现了一些可以轻而易举地解决经济难题的方法。这些新潮经济学往往会吸引一些政治家,这些政治家渴望对顽固而又持久的问题找出一些容易而新奇的解决方法。一些新潮经济学来自那些不懂装懂的人,他们用一些时髦的理论来引人注目并谋取私利。另一些则来自那些相信自己理论真正正确的怪人。新潮经济学的一个例子出现在80年代,当时有一小群经济学家建议总统候选人罗纳德.里根全面减税以增加税收。他们声称,如果人们能保留较高比例的收入,他们就会为了赚到更多收入而更辛勤地工作。他们诡辩地说,尽管税率降低了,但收入会大幅度增加,税收也就增加了。几乎所有的专业经济学家,包括大多数支持里根减税建议的经济学家,都认为这种结果太过于乐观了。降低税率会鼓励人们更勤奋地工作,而且,这种额外的努力也会在某种程度上抵消降低税率的直接效应。但是,并没有可信的证据表明,有低税率时工作努力程度的提高足以引起税收增加。1980年,也是总统候选人的乔治.布什(George Bush)同意大多数经济学家的看法:他把这种思想称为“伏都教经济学”(Voodoo economics)。但是,这种观点受到里根的赏识,并体现出了1980年总统竞选和 80年代经济政策的走向。

人们在进行新潮节食时把自己的健康置于危险之中,而又很少实现他们所期望的持久减肥。同样,当政治家依靠不懂装懂的人和怪人的建议时,他们很少能实现他们所预期的合意结果。里根当选之后,国会通过了里根建议的降低税率,但减税并没有引起税收增加。相反,正如大多数经济学家所预言的,税收减少了,而且,美国联邦政府开始了长期的赤字支出,这就导致美国历史上和平时期最大的政府赤字增加。

这些新潮会使专家们看起来不如实际上那样团 结。仅仅由于新潮节食如此流行就下结论认为专业营养学家意见分歧是错误的。实际上,多年来,营养学家对基本的减肥方法——运动和均衡的低脂肪饮食——认识是一致的。同样,当专业经济学家出现分歧时,你应该问一问这种分歧是真实的,还是人为制造出来的。也许这是某个蛇油推销员竭力要把灵丹妙药卖给饱受苦难折磨的经济学家。

感觉与现实

由于科学判断的差别和价值观的不同,经济学家之间的分歧是不可避免的。但不应该夸大这种分歧。在许多情况下,经济学家们的确有一致的看法。

表2-l包含了10个有关经济政策的主张。根据对企业界、政府和学术界经济学家的调查,这些主张得到绝大多数被调查者的赞同。但是,这大部分主张并没有在普通公众中得到类似的认同。

表中的第一个主张是关于租金控制的。由于我们在第六章中将要讨论的原因,几乎所有经济学家都相信,租金控制对住房的获得和质量有不利影响,而且,这是一种非常昂贵的帮助最贫困的社会成员的方法。但是,许多市政府的选择忽视了经济学家的建议,并对房东可以向其房客收取的租金实行上限。

表中的第二个主张涉及到关税和进口限额。由于我们将在第三章中讨论,并在第九章中更充分讨论的原因,几乎所有经济学家都反对这种对自由 贸易的限制。但是,这些年来总统和国会一直选择了限制某些物品的进口。1993年的北美自由 贸易协定致力于减少美国、加拿大和墨西哥之间的贸易壁垒,尽管这个协定得到绝大多数经济学家的支持,但仅仅以微弱多数在国会通过。在这种情况下,经济学家提供了一致的建议,但许多国会议员却选择了忽视这种建议。

表2-1大多数经济学家一致同意的十个主张

主张以及经济学家同意的百分比

1 租金上限减少了可得到的住房数员和质量。(93%)

2 关税和进口限额通常降低一般经济福利。(93%)

3 有伸缩性的浮动汇率提供了一种有效的国际货币协定。(90%)

4 财政政策(例如,减税和(或)增加政府支出)对低于充分就业的经济有重要的刺激效应。(90%)

5 如果要平衡联邦预算,应该在经济周期中而不是每年中来实现。(85%)

6 现金转移支个使领取者福利的增加大于等量现金的实物转移支付。 (84%)

7 巨额联邦预算赤字对经济有不利影响。(83%)

8 最低工资提高了年轻人和不熟练工人中的失业。(79%)

9 政府应该按“负所得税”的思路重建福利制度。(79%)

10 排污税和可交 易的污染许可证作为控制污染的方法优于实行污染上限。(78%)

为什么在专家一致反对的情况下,租金控制和进口限额这些政策还一直在持续呢?原因可能是经济学家没有能使普通公众相信这些政策是不合意的。本书的目的之一是使你理解经济学家对这些和其他问题的观点也还要劝你相信这是正确的观点。

即问即答 说出总统的两个经济顾问对一个政策问题会有意见分歧的三个原因。

本书的前两章向你介绍了经济学的观念与方法。现在我们可以开始学习 了。在下一章中我们开始更详细地学习 经济行为和经济政策原理。当你读本书时,要求你利用你多方面的知识技巧。你也许会发现记住伟大经济学家约翰.梅纳德.凯恩斯的一些忠告是颇有裨益的:经济学研究似乎并下需要任何极高的特殊天赋。与更高深的哲学或纯科学相比,经济学不是……一门极其容易的学科吗?一门容易的学科,但这个学科中很少有人能出类拔萃!这个悖论的解释也许在于杰出的经济学家应该具有各种天赋的罕见的结合。在某种程度上他应该是数学家、历史学家。政治家和哲学家。他必须了解符号并用文字表达出来。他必须根据一般性来深入思考特殊性,并在思绪奔放的同时触及抽象与具体。他必须根据过去、为着未来而研究现在。他必须考虑到人性或人的制度的每一部分。他必须同时保持果断而客观的情绪;像艺术家一样冷漠而不流俗,但有时又要像政治家一样脚踏实地。

这是一个高标准。但通过实践,你将会越来越习惯于像经济学家一样思考。

内容提要

◎经济学家努力以科学家的客观态度来研究他们的学科。像所有科学家一样,他们作出了适当的假设并建立了简单化的模型,以便解释我们周围的世界。

◎经济学领域分为两个分领域:微观经济学和宏观经济学。微观经济学家研究家庭和企业作出的决策以及家庭和企业之间在市场上的相互交 易。宏观经济学家研究影响整体经济的力量和趋势。

◎实证表述是关于世界是什么的论断。规范表述是关于世界应该是什么的论断。当经济学家作出规范表述时,他们的行为更像决策者而不是科学家。

◎那些向决策者提出建议的经济学家提出了互相冲突的建议,既是因为科学判断的差别,也是因为价值观的差别。有时政策制定者得到了互相冲突的建议,是因为一些不懂装懂的人对难题提出了一个不切实际的简单的解决方法。在另一些时候,经济学家提供的建议是一致的,但决策者可能选择不理会这些建议。

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